Detectan un resplandor verde en Marte

Es la primera vez que se observa ese brillo alrededor de un planeta que no sea la Tierra.

Los científicos han identificado un resplandor verde en la atmósfera de Marte causado por la luz solar que libera átomos de oxígeno del dióxido de carbono, la primera vez que se observa dicho resplandor en un planeta que no es la Tierra.

Como el oxígeno es abundante en la atmósfera de la Tierra, se puede observar uno similar desde la Estación Espacial Internacional. Es el mismo efecto que le da a las auroras su tono verde.

«Una de las emisiones más brillantes observadas en la Tierra proviene del resplandor nocturno», dijo en un comunicado Jean-Claude Gérard, de la Universidad de Lieja, Bélgica, y autor principal del nuevo estudio publicado hoy en Nature Astronomy. «Más específicamente, de los átomos de oxígeno que emiten una longitud de onda de luz particular que nunca se ha visto alrededor de otro planeta».

Los científicos han pronosticado que este resplandor verde también ocurrirá en Marte durante aproximadamente 40 años. Solo ahora, gracias a la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Rusa Roscomos, ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO), que entró en la órbita del Planeta Rojo en 2016, pudimos confirmar el fenómeno.

Los investigadores pusieron el TGO en un modo de observación especial y apuntaron sus instrumentos directamente hacia Marte. Según los datos recopilados entre abril y diciembre del año pasado, encontraron evidencia del brillo verde del oxígeno en todas las altitudes que van desde 20 a 400 kilómetros, con el más fuerte a 80 kilómetros.

«Modelamos esta emisión y descubrimos que se produce principalmente como dióxido de carbono, o CO2, se divide en sus partes constituyentes: monóxido de carbono y oxígeno», explicó Gérard. «Vimos los átomos de oxígeno resultantes brillando tanto en luz visible como ultravioleta».

«Las observaciones en Marte están de acuerdo con los modelos teóricos anteriores, pero no con el brillo real que hemos visto alrededor de la Tierra, donde la emisión visible es mucho más débil», agregó Gérard. «Esto sugiere que tenemos más que aprender sobre cómo se comportan los átomos de oxígeno, lo cual es muy importante para nuestra comprensión de la física atómica y cuántica».

El descubrimiento también podría ser útil para futuras misiones a Marte. Por ejemplo, estudiar la atmósfera marciana podría contarnos sobre la densidad atmosférica y cómo podría interactuar con los satélites y los dispositivos de aterrizaje.

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