Una imagen para la historia

La semana pasada se publicó la primera imagen de un agujero negro. Nadie, hasta este momento, había observado directamente un horizonte de sucesos.

Por primera vez, podemos observar directamente un agujero negro cuando absorbe la luz y la materia más allá del punto de no retorno. El miércoles pasado, una coalición internacional de científicos, que se unieron para formar el Telescopio Event Horizon, anunciaron que habían capturado imágenes directas de un agujero negro supermasivo en la galaxia M87. Estas imágenes significan que los científicos finalmente han visto, de primera mano, cuerpos celestes que hasta hace poco solo se suponía que existían. A pesar de lo poderosos que son, los agujeros negros son sorprendentemente pequeños en una escala cósmica.

Detectar un objeto tan pequeño desde tan lejos requiere un telescopio gigantesco, por lo que los científicos construyeron uno tan grande como la Tierra, llamado apropiadamente el Telescopio Event Horizon (EHT).

El Director de EHT, Shep Doeleman, durante una transmisión en vivo dijo. “Hemos expuesto parte del universo que antes era invisible para nosotros”.

El EHT es una red de ocho telescopios de todo el mundo que están tomando los mismos datos.

La red se basa en una técnica llamada interferometría de línea de base muy larga, por la cual cada telescopio recibe la misma señal. Debido a que esas señales llegarán a cada telescopio de manera inherente en un momento ligeramente diferente, los científicos pueden combinar los datos de cada alcance individual, tratando la red como si fuera un telescopio gigante del tamaño de la Tierra.

Los archivos resultantes son enormes, tanto que tuvieron que ser almacenados en discos duros físicos y trasladados a un lugar donde los investigadores los combinaron en una imagen global. Esta limitación retrasó el proyecto, ya que el telescopio en la Antártida estuvo inaccesible varios meses durante el invierno.

Una vez que tuvieron acceso a los datos, comenzaron la tarea de fusionar los resultados de cada telescopio en la investigación final, dando cuenta de las minucias que corrían el riesgo de descartar los resultados, como la rotación de la Tierra.

Hemos estado viendo las representaciones de los artistas y las visualizaciones de datos de los agujeros negros durante años. Estas versiones tienden a mostrar una esfera negra rodeada por un gran paisaje estelar, a veces ardiente. Esta imagen real se ve similar a esas representaciones: la silueta del agujero negro se ilumina con todas las cosas que entran en su horizonte de eventos. Técnicamente, debido a que el tirón del agujero negro es tan fuerte, estamos observando las cosas detrás de él que han sido deformadas por una inmensa fuerza gravitatoria.

Los agujeros negros están rodeados por una capa cercana de luz en espiral deformada por la gravedad de los agujeros negros que orbita alrededor de los agujeros negros en una esfera tan perfecta que, si uno entrara en ella, podría ver la parte posterior de su cabeza.

Debido a que la luz observada por el EHT se ha curvado alrededor del agujero negro antes de viajar a la Tierra, la sombra que vemos es en realidad toda la superficie del agujero negro, como si hubiera sido arrancada y aplastada, rodeada por un disco donde orbita la luz. 

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