Los anillos de Saturno son unos jovenzuelos

Evidentemente son jovenzuelos en comparación con el planeta al que rodean y con la edad del sistema solar ya que su nacimiento se remonta a la época de los dinosaurios.

Este sistema de 4 anillos que rodean a Saturno fueron observados ya en 1610 por Galileo Galilei. Hasta el año 1857 no se tuvo la teoría casi actual de qué eran en realidad estos anillos. James Clerk Maxwell con su demostración matemática de que los anillos delgados estaban formados en realidad por numerosas masas pequeñas que mantenían órbitas independientes. Encontraron que los anillos giraban alrededor de Saturno a una velocidad distinta de la de la atmósfera del planeta. Además, las partes internas de los anillos giraban a mayor velocidad que las externas, según prescribían las leyes de la física para partículas en órbitas independientes.

 Imagen del Independiente.
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Y ahora en 2019 y gracias a las mediciones de la sonda Cassini en 2017 publicadas en la revista Science hemos descubierto que estos anillos son más jóvenes de lo qué se pensaba. Estas mediciones de la sonda fueron las últimas que hizo cuando entró en la atmósfera del planeta y se destruyó.

“La primera vez que miré los datos no lo creí, porque confié en nuestros modelos y tardé un poco en comprender que hubo un efecto que cambió el campo de gravedad que no habíamos considerado”, comentó Burkhard Militzer de la Universidad de California, Berkeley (EE. UU.), que modela los interiores planetarios. “Resultaron ser flujos masivos en la atmósfera de al menos 9.000 kilómetros de profundidad alrededor de la región ecuatorial. Pensamos preliminarmente que estas nubes eran como nubes en la Tierra, que se limitan a una capa delgada y casi no tienen masa. Pero en Saturno son realmente masivos”. Revista Muy Interesante.

Cuando Cassini pasó por los anillos sufrió un desvío en su trayectoria de vuelo por la gravedad de estos cuando la nave espacial voló entre el planeta y los anillos. Cuando el equipo tuvo en cuenta los vientos profundos en la atmósfera de Saturno le encontraron sentido a las mediciones de Cassini y así pudieron calcular la masa de los anillos.

Al sondear este campo gravitacional pudieron calcular la masa de los anillos así comprobaron que los anillos tienen sólo entre 10 y 100 millones de años, mientras que la antigüedad de Saturno es de unos 4.500 millones de años.

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